pijl

Daley Sinkgraven overwint tegenslagen, en nu lonkt Oranje

Als tiener lijkt hij voorbestemd voor een glansrijke voetbalcarrière in het internationale topvoetbal. Daley Sinkgraven wordt een grote toekomst voorspeld. Via sc Heerenveen en Ajax wil de dan zo excentrieke middenvelder naar FC Barcelona. Maar de weg naar de top blijkt er eentje met flinke hobbels. Sinkgraven bewijst dat het ook anders kan. Nu speelt Sinkgraven bij Bayer Leverkusen, als linksback, en lonkt dan eindelijk zijn droom: international bij Oranje.

 bananenflanke beau h 20200304 DFBPokal Lev-Union FotoSteffieWunderl 0016
Daley Sinkgraven namens Bayer Leverkusen in duel met Union Berlin. © OrangePictures

Door Alexander Drost, 26 oktober 2020

Het is juli 2013. Ik loop stage op de sportredactie van de Meppeler Courant en Sinkgraven staat op het punt zijn eerste minuten te maken als speler van sc Heerenveen. Een jongen is hij nog. Zijn rijbewijs heeft hij nog niet, dus reist hij met de trein naar Heerenveen. In de wandelgangen gaan er al enige tijd lovende berichten over hem rond. Die Daley Sinkgraven, die kan weleens een hele grote worden. En hij komt uit Meppel. Reden genoeg dus om hem te benaderen.

Aan de lijn krijg ik een verlegen tiener, die geen woord te veel zegt en het liefst alleen maar bezig is met voetballen. Onbezorgd voetballen, met de drang naar voren. Assists, scoren, winnen. Het grote doel is dan om het eerste van Heerenveen te halen, maar net als iedere tiener droomt Sinkgraven van een internationale topcarrière. Via Ajax wil hij naar FC Barcelona. Het Nederlands elftal wordt natuurlijk niet uitgesloten. De weg is nog lang.

Held Van Basten
De dan in Meppel woonachtige voetballer traint gedurende twee weken met Heerenveen en krijgt vanzelfsprekend training van Marco van Basten zelf. Daar blijft hij echter nuchter onder. ‘Dat was niet eens echt bijzonder’, erkent de middenvelder. ‘Hij is wel een held natuurlijk. Hij stelt zich heel normaal op en is goed in de communicatie. Ik heb niet heel erg veel met hem gepraat, maar hij gaf me wel aanwijzingen tijdens de trainingen.’

Niet veel later maakt hij z’n debuut. Tijdens een duel van PEC Zwolle met Heerenveen, op 26 oktober 2014, ben ik aandachtig toeschouwer. Sinkgraven speelt en is belangrijk. Het staat 1-1 en vanaf de zijlijn speelt aanvaller Mark Uth de jonge middenvelder aan. Wat dan volgt is een haast onnavolgbare actie. De bal zit aan een touwtje en in één beweging lepelt hij de bal als het ware weer naar Uth. De aanvaller krijgt de bal op een presenteerblaadje en scoort. Op dat moment worden alle verhalen weer eens bevestigd: die Daley Sinkgraven, die kan weleens een hele grote worden.

 

Verwachtingen
Zijn volgende station wordt Ajax. De middenvelder tekent bij de club van zijn dromen. Een miljoen of 7 hebben de Amsterdammers voor hem over. Daar gaat de ietwat verlegen middenvelder, op naar het grote Ajax. Direct zijn de verwachtingen torenhoog. In de hoofdstad worden direct resultaten verwacht. Tijd om er even rustig in te komen, lijkt er soms niet te zijn.

Het wordt een periode met vallen en opstaan. Overtuigend is zijn spel niet vaak en het lijkt alsof er angst in zijn spel is geslopen. Als middenvelder komt hij vervolgens minder aan de bak, waarna trainer Peter Bosz hem omtovert tot een moderne linksback. Ik schrik, want ik weet dat Sinkgraven ‘op 10’ zo verschrikkelijk goed kan voetballen. Die kans krijgt hij niet.

Linksback dus. Voor Sinkgraven lijkt het een tijdelijk iets te zijn. Niets is minder waar. Tegen Willem II debuteert hij op die positie. Opvallend is zijn aanvallende drang. Een revelatie, zo lijkt het. Als herboren staat hij op de linkerflank. Toch gaat het lang niet altijd goed. Ik moet terugdenken aan een moment waarop hij een bal wil aannemen. De bal rolt knullig onder zijn voet door. De Arena lacht hem uit. Zo pijnlijk, zeker gezien zijn technische vaardigheden. Het zegt op dat moment alles over zijn vertrouwen. Toch ontpopt hij zich steeds beter als linksback.

In zijn jeugd heeft Sinkgraven nooit te maken met blessureleed, maar bij Ajax valt hij van de ene blessure in de andere. Het leed houdt niet op. Maandenlang staat hij aan de kant en ziet hij de herstelruimte vaker dan zijn ploeggenoten. Na een terugkeer gaat het toch weer mis. En dat verhaal herhaalt zich een aantal keer.

Terug
De echte Sinkgraven zien we pas in de kwartfinale van de Champions League in 2018. Op 16 april maakt hij tegen Juventus zijn opwachting op het allerhoogste niveau. Het mooiste? Hij houdt zich meer dan prima staande én Ajax verslaat de Italianen op weg naar de halve finale. Sinkgraven is terug, al heeft hij in Nicolas Tagliafico inmiddels een geduchte concurrent op de linkerflank. Voor Sinkgraven is vooral het nieuwe vertrouwen van groot belang.

Zijn Amsterdamse periode zit er niet lang daarna op, met een transfer naar Bayer Leverkusen. Niet geheel toevallig is Peter Bosz daar trainer. De oefenmeester posteerde hem als linksback en doet dat in Duitsland ook. In de Bundesliga maakt Sinkgraven direct indruk, al is hij af en toe wel geblesseerd.

bananenflanke beau h 20200304 DFBPokal Lev-Union FotoSteffieWunderl 0067
Daley Sinkgraven namens Bayer Leverkusen in duel met Union Berlin. © OrangePictures

Naar Duitsland
In mei dit jaar spreek ik hem weer eens, voor een verhaal in onder andere het Dagblad van het Noorden. De Bundesliga maakt zich op voor de hervatting na de coronapauze en een fitte Sinkgraven heeft er zin in. Vanwege zijn goede spel – zijn assist op Lars Bender tegen Borussia Dortmund, 4-3 zege, is daar de vertegenwoordiging van – wordt zijn naam genoemd bij het Nederlands elftal. 'Ach', gniffelt hij. ‘Voor mij is het belangrijk om veel wedstrijden te spelen. Dat is mijn eerste doel. En daarnaast zo veel mogelijk meedoen in Europa. Als het allemaal goed gaat en ik speel veel wedstrijden, dan pas denk ik aan Oranje. Dat heeft nu zeker geen prioriteit.”

En dan is het plots 25 oktober. Bondscoach Frank de Boer heeft Sinkgraven opgeroepen voor de voorselectie van Oranje. Een jubelmoment. Hij is van zo ver gekomen. De langgekoesterde wens, zijn droom, komt met een definitieve selectie alsnog uit. In Duitsland heeft Sinkgraven zich meerdere keren bewezen. Nu lijkt ook in Nederland het besef te komen. Die Daley Sinkgraven? Die kan weleens een grote worden.